Denník N

Hovorili sme so Severnými Írmi: Dokázali to, čo nik iný. A chcú ešte viac

Severní Íri oslavujú kvalifikačnú výhru nad Gréckom a premierový postup na majstrovstvá Európy. Foto – TASR
Severní Íri oslavujú kvalifikačnú výhru nad Gréckom a premierový postup na majstrovstvá Európy. Foto – TASR

Ako prvý tím v histórii vyhrali kvalifikačnú skupinu, hoci boli nasadení až v piatom koši. Podceňované Severné Írsko si verí aj na Eure.

Pred týždňom v sobotu popoludní nevyzeralo centrum Trnavy tak, že by sa tam hneď o pár hodín mal konať dôležitý test slovenskej reprezentácie pred odchodom na Euro – posledný prípravný duel so Severným Írskom, podceňovaným, ale nepríjemným súperom.

Zatiaľ čo v meste prebiehal festival, severoírski reprezentanti oddychovali na prízemí jedného tamojšieho hotela.

26-ročný útočník Josh Magennis, jediný hráč čiernej pleti v drese Severného Írska, ktorý kedysi prestal hrať futbal a venoval sa radšej rugby, má povesť jedného z najzhovorčivejších hráčov v kádri, ale práve v tom momente sedel na recepcii s vyloženými nohami, notebookom a veľkými slúchadlami na ušiach.

Radili mu, aby Severné Írsko netrénoval – vraj si zničí povesť

Kúsok od neho, v inom kresle a miernom prítmí, sedel tréner Severného Írska Michael O’Neill, neďaleko skupinky lovcov autogramov, ktorá si ho vôbec nevšimla. Vytiahol som magazín FourFourTwo, v ktorom bol zverejnený veľký rozhovor s O’Neillom, a prišiel som k nemu. O’Neill sa milo usmial, podpísal celú stranu v časopise a dodal, že nadpis „Who are you calling underdogs?“ (Koho chcete nazývať outsidermi?) naozaj vystihuje odvahu Severného Írska. „Ešte budú mať s nami ťažkú prácu,“ smial sa.

Aj keď sa Severné Írsko dostalo do najľahšej kvalifikačnej skupiny s Gréckom, Rumunskom, Maďarskom či Fínskom, naozaj nikto nepredpokladal, že by O’Neillovi zverenci mohli vážne zabojovať o postup na Euro. Severní Íri však svoju skupinu prekvapujúco vyhrali. Nepochybne im pomohla aj žalostná forma favorizovaného Grécka, ktoré pod vedením Claudia Ranieriho (toho Ranieriho, ktorý po vyhodení v Grécku vyhral s Leicesterom anglickú ligu) podľahlo doma Faerským ostrovom 0:1.

O’Neilla v roku 2011 jeho vlastný otec odhováral, aby ponuku severoírskeho zväzu odmietol, lebo by si mi pomohol poškodiť svoju sľubne rozbiehajúcu sa trénerskú kariéru. Bývalý 31-násobný reprezentačný stredopoliar vyhral so Shamrockom Rovers írsku ligu, ale v klube sa nedohodol na novej zmluve, preto napokon prijal prácu pri reprezentácii. Po prvých dvoch dueloch možno pochyboval, lebo mužstvo pod jeho vedením podľahlo 0:3 a 0:6.

Tréner Severného Írska Michael O´Neill (Foto: AP/John McVitty)
Tréner Severného Írska Michael O’Neill. Foto – AP/John McVitty

Lepšie rozhodnutie ani nemohol spraviť: Severní Íri si postup na Euro zabezpečili výhrou 3:1 v októbri proti Grékom na domácej pôde v Belfaste a dokázali, že ich skvelá kvalifikačná forma nebola náhodná. Za ich historickým úspechom stál práve nenápadný O’Neill – skromná a tichá osoba, ktorú na konci minulého kalendárneho roka BBC ocenila ako trénerskú športovú osobnosť roka. Keď si na galavečeri preberal ocenenie, očakávalo sa, že na pódiu povie zopár slov. O’Neill sa namiesto toho pustil do dlhého vystúpenia. Novinár Chris Flanagan to vtipne a s preháňaním okomentoval: „Čakalo sa pár slov, lenže O’Neill začal s epickým monológom a ďakoval hádam každému Severnému Írovi, ktorý kedy žil. Gary Lineker (legenda anglického futbalu – pozn. red.) v pozícii moderátora BBC nakoniec musel zasiahnuť, keď O’Neill spustil jeho obľúbené vtipy od Patricka Kieltyho (tamojší televízny zabávač – pozn. red.) a začal hodnotiť výkony Liama Neesona vo všetkých troch filmoch 96 hodín.“

O’Neill počas krátkeho neformálneho rozhovoru v hoteli ešte dodá, že mužstvo sa určite neuspokojí s tým, že sa na Euro iba kvalifikovalo. Aj keď v skupine nenarazilo na žiadneho súpera toho najvyššieho rangu, Severní Íri sú si mimoriadne istí svojimi schopnosťami. Známy útočník Kyle Lafferty, ktorého kontroverzný majiteľ Palerma Maurizio Zamparini počas krátkeho pôsobenia v talianskej Serii A nazval „sukničkárom bez kontroly“, v nedávnom rozhovore s reportérom Guardianu Andym Hunterom povedal: „Vďaka Michaelovi (O’Neillovi) som si uvedomil, akým dôležitým hráčom som pre mužstvo. Vedia, že ak nastúpim, môžeme poraziť každého.“ Zamparinimu však s ním pred rokom došla trpezlivosť a predal ho naspäť do anglického Norwichu.

Šedivá istota

Pre Aarona Hughesa mohol byť zápas so Slovenskom významným momentom v kariére. 36-ročný obranca sa neobjavil v základnej zostave, no po polhodine hry sa zranil stopér Watfordu Craig Cathcart a O’Neill predsa poslal skúseného Hughesa na ihrisko. Práve v Trnave nastúpil na svoj stý duel v reprezentačnom drese, pričom v tejto štatistike zaostáva už len za legendárnym brankárom Tottenhamu či Arsenalu Patom Jenningsom (119). Hughes nemá za sebou najlepšiu sezónu v klube: v austrálskom Melbourne City odohral počas celého ročníka iba šesť duelov a klub mu na konci apríla oznámil, že s ním už nepočíta.

Aj keď má Hughes na obrancu pomerne vysoký vek, mohol by svojmu budúcemu zamestnávateľovi ponúknuť hlavne obrovské skúsenosti. V anglickej Premier League odohral dokopy 455 duelov, a to bez toho, aby dostal jedinú červenú kartu. Keď hral za malý londýnsky klub Fulham, pod vedením terajšieho trénera Anglicka Roya Hodgsona najskôr zázračne unikli zostupu, aby hneď v ďalšej sezóne po úžasných výkonoch v Európskej lige prehrali až vo finále s Atléticom Madrid po predĺžení (1:2).

Samozrejme, po zápase so Slovenskom (0:0) sa Hughes objavil aj v mixzóne. Po tom, ako sa s ním dlho rozprávali žurnalisti zo Severného Írska, ho zastavili novinári z Poľska a ukrajinskej televízie – krajín, ktoré by mali v skupinovej fáze bojovať so zverencami O’Neilla o druhé miesto za favorizovaným Nemeckom. Slovensko malo byť podľa neho súperom, ktorý by ich dokázal pripraviť na východoeurópsky štýl. „Myslím si, že máme vo Francúzsku dobrú šancu. Aj proti Slovensku sme loptu nemali veľmi dlho, ale keď nás súper dostal pod tlak, smerom dozadu sme pracovali výborne. V priebehu posledných troch týždňov sme naozaj tvrdo trénovali a teším sa na to, aby som videl, čo sme schopní dokázať na Eure.“

Potom sa ho spýtali, či sa pamätá na svoje pocity pri prvom reprezentačnom štarte v marci 1998, v ktorom zhodou okolností nastúpil tiež proti Slovensku: „Futbal je vtipný, vtedy mi ani nenapadlo, že by som raz mohol mať na konte sto zápasov. Ak mám byť úprimný, už si nepamätám na veľa podrobností, bolo to už veľmi dávno. Je to však naozaj úžasný pocit, dosiahnuť takúto métu. Teraz som úplne natešený a naozaj hrdý na tento úspech.“

Aaron Hughes V súboji s Marekom Hamšíkom. (Foto: TASR - Pavel Neubauer)
Aaron Hughes v súboji s Marekom Hamšíkom. Foto – TASR/Pavel Neubauer

Hughes je tým najskúsenejším hráčom v mužstve, ktoré použilo svoju obrovskú vnútornú silu, aby prelomilo všetky papierové predpoklady. Postup na Euro vyvolal eufóriu. Pre Denník N rozprával: „Áno, je to naozaj fantastické. Vzrušenie nie je iba v tíme a medzi hráčmi, ale v celej krajine. (Štartovať na veľkom turnaji) bude pre nás úžasný a veľmi špeciálny pocit.“

Aj Hughes si myslí, že základným dôvodom severoírskeho úspechu bola skvelá práca trénera O’Neilla, o ktorého sa vraj zaujímalo aj viacero klubov anglickej Premier League: „Jedna vec, ktorá je u nás naozaj silná, je atmosféra medzi všetkými členmi kádra. Náš tréner je skvelý, mimo ihriska veľmi uvoľnený, zatiaľ čo počas zápasov sa správa disciplinovane a koncentrovane. Práve takú rovnováhu vždy potrebujete.“

Keď som sa ho spýtal, kam by sa Severné Írsko reálne mohlo na Eure dostať, zamyslene sa prehrabol v hustých šedivých vlasoch a povedal: „To je veľmi ťažká otázka, pretože na vrcholovom turnaji treba podať výkon takej úrovne, aký sa na takomto veľkom podujatí vždy vyžaduje. Je veľmi ťažké predpovedať. Môžeme urobiť len toľko, že sa pripravíme najlepšie, ako vieme.“

Pri otázke smerujúcej na jazdu kvalifikačnou skupinou sa opäť pousmeje: „Najväčším momentom bola posledná minúta domáceho súboja s Maďarskom. Prehrávali sme 0:1, prešli asi dve minúty nadstaveného času a zrazu sme skórovali a získali veľmi dôležitý bod.“ Výhodou by podľa neho možno mohla byť aj skutočnosť, že Severné Írsko bude aj vo svojej skupine považované za outsidera: „Každého súpera, proti ktorému natúpime, budeme rešpektovať, lebo všetci z nich majú veľkú kvalitu.“

Gareth McCauley oslavuje postup do Francúzska. Severné Írsko sa v ňom stretne v základnej skupine s Poľskom, Nemeckom a Ukrajinou. Northern Ireland's Gareth McCauley celebrates with a French flag with their win over Greece during their Euro 2016 Group F qualifying soccer match at Windsor Park, Belfast, Northern Ireland, Thursday, Oct. 8, 2015. (AP Photo/John McVitty)
Gareth McCauley oslavuje postup do Francúzska. Severné Írsko sa v ňom stretne v základnej skupine s Poľskom, Nemeckom a Ukrajinou. Foto – AP/John McVitty

Tichý talent

Paddy McNair je hráčom, ktorého by si prial mať každý tréner: dokáže vynikajúco hrať na viacerých postoch. V dvanástich upútal skauta Manchestru United a začal občas, hlavne počas školských prázdnin, dochádzať na tréningy na sever Anglicka. Keď ho naplno zaradili do klubovej akadémie, spravil si meno na poste defenzívneho stredopoliara a ihneď ho porovnávali s Michaelom Carrickom. Z McNaira však neskôr urobili stopéra, ktorý môže nastúpiť aj na pozícii pravého krajného obrancu.

Dvadsaťjedenročný McNair hrá ako jediný hráč zo severoírskeho kádra v klube najväčšieho rangu. Keď prechádzal okolo novinárov, oslovil som ho, i keď sa o ňom hovorí ako o hanblivom, uzavretom a ťažko dostupnom futbalistovi. Bez váhania sa zastaví a tichým hlasom rozpráva: „Zaslúžili sme si, aby sme sa dostali na Euro. Prešli sme si predtým aj počas nášho (kvalifikačného) dobrodružstva nejakými bolestivými okamihmi, no potom sme spravili sériu dobrých krokov a dostali sme sa tam, kde sme sa dostať chceli.“ Najväčšiu silu Severného Írska vidí v kolektíve: „Zloženie tímu je pre nás naozaj veľmi dôležité. Môžete si aj všimnúť, že každý z hráčov má vynikajúcu náladu a cíti sa tu dobre. Veríme, že nám to vydrží aj počas záverečného turnaja a dokážeme to, že sa vďaka nám budú cítiť dobre aj všetci ľudia v Severnom Írsku.“

Paddy McNair v drese Manchestru United počas zápasu FA Cupu. (Foto: AP)
Paddy McNair v drese Manchestru United počas zápasu FA Cupu. Foto – AP

McNair si v poslednej sezóne pod vedením holandského trénera Louisa van Gaala veľmi nezahral, no podobne ako všetci ostatní hráči má šancu ukázať sa v letnej príprave novému kormidelníkovi Josému Mourinhovi. Slávny Portugalčan pred pár dňami poslal SMS všetkým novým zverencom, ktorí budú hrať na Eure. McNair hovoril, že najskôr si myslel, že si z neho niekto uťahuje. Zo zmeny na trénerskom poste je naozaj šťastný; pri odpovedi sa o van Gaalovi – v šatni vraj absolútne neobľúbenom – nevyjadril ani jedným slovom a rovno začal rozprávať o Mourinhovi: „Mourinho je jedna veľká rozprávka. Každého potešilo, že bude s nami. Manchester United má cieľ byť veľký a každý rok na vysokej priečke v tabuľke. Myslím si, že pod jeho vedením sa to môže stať skutočnosťou,“ povedal pre Denník N.

Severné Írsko sa bude chcieť dostať do vyraďovacej fázy, no najskôr musí prekonať tri veľmi náročné prekážky. Michael O’Neill v rozhovore pre FourFourTwo povedal, že sa určite neuspokoja len s postupom na Euro: „Menší futbalový národ vždy bude prechádzať cez vrcholy a dná. Dostať sa zo dna bude vždy tou najväčšou výzvou. Táto skupina hráčov už niečo veľké dosiahla, a hoci sa nebudeme teraz zakaždým kvalifikovať na najväčšie turnaje, chceme, aby úspechy tohto tímu využili mladší hráči.“ Keď – možno už po majstrovstvách Európy – odídu skúsení obrancovia (napríklad Hughes, 36; Chris Baird, 34; Gareth McAuley, 36), práve McNair by podľa O’Neilla mohol byť dôležitým stavebným kameňom.

Teraz najčítanejšie